על פי הגישה הקוגניטיבית התנהגותית חשיבה שלילית היא המכנה המשותף לכל הבעיות הרגשיות למחשבות ולהתנהגות המופיעים בעקבותיהן.
על פי הגישה הקוגניטיבית התנהגותית, המוכרת גם בשם "טיפול הכרני" (קוגניציה פירושה הכרה), המחשבות משפיעות על הרגשות ועל ההתנהגות. הנחת היסוד בטיפול הקוגניטיבי היא שאנחנו מגיבים לנעשה סביבנו, לאחר מחשבה והענקת משמעות ופרשנות אישית לחלוטין "למציאות" שלנו, וכי ניתן להשפיע על האופן שבו אנחנו תופסים את המציאות ומושפעים ממנה. גם, או בעיקר, כששום דבר "בחוץ" לא משתנה.

הטיפול הקוגניטיבי התנהגותי מתבצע בשיחה, בקליניקה ומחוצה לה, בעבודה התנהגותית ובין המפגשים במשימות הבית. בטיפול, המטפל מסייע למטופל לזהות מחשבות ותפיסות "לא יעילות", המבוססות, בדרך כלל, על חוויות מהעבר. המטפל והמטופל בוחנים ביחד, מחדש, את הפרשנות ואת התגובות לאותן חוויות, מחשבות ופחדים ומאתרים דרכי פעולה מייטיבות.

הטיפול עוזר לשבור את "מעגלי הקסמים" של החשיבה השלילית. העבודה המודעת על כל חלק במעגל הקסמים, מסייעת לשנות או לבחור במחשבות חדשות, ברגשות ובפעולות משני חיים.

בחרתי לשתף בדוגמא אחת מיני רבות: אתה עובד בחברה כבר למעלה משנה ורוצה לבקש העלאה בשכר.

אם תחשוב "לא יעלו לי את השכר, כי לא מגיע לי, אני לא מספיק טוב, בטח הם יודעים שאני לא מספיק טוב" אתה עשוי להרגיש עצב וחוסר בטחון ולהחליט שאתה לא מנסה אפילו לבקש.

אם תחשוב "מה יחשבו על זה שאני מבקש, יגידו לי לא, יחליטו לפטר אותי ואז לא תהיה לי עבודה ואמצא את עצמי בבית", אתה עשוי להרגיש חרדה ולהחליט לדחות את השיחה למועד בלתי ידוע.

אם תחשוב "בטח הם לא יעלו לי, הרי החברה הזו מנצלת אנשים, הם מרוויחים הון, אני לא פראייר שלהם", תרגיש כעס וכשתבקש, סף הכעס יהיה גבוה וייתכן שהדברים שתאמר יישמעו תוקפניים והכעס יתפרץ לאחר דקה של שיחה בטרם שמעת מה יש לבוס שלך לאמר.

כל הפרשנויות הללו עשויות להוביל לרגשות "מכווצים" ואף להתנהגויות לא יעילות. כשלמעשה סיכוי סביר ש- 90% מהסיבות אינן קשורות אלייך בכלל וגם אם כן, אפשר בצורה בריאה יותר לראות בזה "הארה" אשר תשפר את ביצועייך ואז לבקש שוב העלאה, בעוד תקופה מסוימת.

המאפיינים הייחודיים של הטיפול הקוגניטיבי התנהגותי CBT :

התמקדות בהווה – הטיפול ממוקד בקשיים שחווים המטופלים בהווה ובמציאה ויישום דרכים חדשות לשיפור החיים עכשיו. עם זאת, בתהליך הטיפולי נתייחס גם להשפעת העבר על ההווה.

ממוקד מטרה – הטיפול ממוקד מטרות ויעדים שהמטופל בוחר. יחד עם זאת, לעיתים המטרות ויעדי הטיפול מתבררים בשלב מאוחר יותר, לאחר שנוצרת ברית טיפולית איתנה בין המטפל למטופל.

הגברת המודעות – מטרת הטיפול היא להגביר את מודעותו של המטופל למחשבות אוטומטיות, אמונות וכללי חיים שהוא חי בצלן ופוגמים באיכות חייו.

שיתוף פעולה – שיתוף פעולה בין המטפל למטופל הוא אחד הכלים העוצמתיים והמשמעותיים ביותר בטיפול קוגנטיבי התנהגותי. בזכותו המטופלים נוטלים, בבוא העת, בעלות על מחשבותיהם, רגשותיהם והתנהגותם.

טיפול כלימוד – מטרת הטיפול היא להקנות למטופל ידע, כדי שיהיה המטפל של עצמו, בבוא העת.

כלים מעשיים – המטופל רוכש כלים מעשיים לשינוי מחשבות שליליות ודפוסי התנהגות לא יעילים, שלא מיטיבים איתו.

טיפול מובנה – לטיפול מטרות ויעדים ברורים, אבני דרך ושלבים מובחנים להשגתם. בד בבד המטפל קשוב ורגיש ליכולתו ולקצב האישי של המטופל.

תוצאות ארוכות טווח – שיתוף פעולה, ביצוע משימות בין המפגשים והתמדה מלמדים את המטופל לקחת אחריות ולהשתמש בכלים שרכש לאורך זמן.